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    Guatemala, lunes 21 de enero de 2008

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    INVERSIÓN

    Emprendedores descubren en el Noni la fuente de la juventud

    Una pareja de médicos cimenta la agroindustria del noni, una fruta cuyo jugo es un antioxidante de gran demanda y que han lanzado con éxito al mercado.

    Eduardo Polanco y su esposa Carolina se las ingenian, cada día, para mezclar su profesión de odontólogos con su proyecto agroindustrial. Por la mañana empuñan el forcep, las jeringas y el equipo propio de los dentistas para atender a sus pacientes en la capital; por las tardes revisan correos electrónicos e inventarios y hacen llamadas. Su mente está puesta en una finca que dista más de 300 kilómetros de la capital guatemalteca.

    Los Polanco se embarcaron en el proyecto de cultivar una exótica fruta llamada noni e instalar una planta procesadora de jugo.

    Ha sido un proceso que germinó poco a poco. Los emprendedores esposos van camino de sustituir por completo el cultivo de café que por décadas cubrió una extensa finca del norte de Guatemala, de su propiedad. Hoy el noni crece en la finca Chajbelen, que en lengua nativa q’eqchi’ significa “pinos de Belén”.

    ¿Cómo dos profesionales de la odontología se interesaron en un proyecto así? Su propósito es dejar la odontología por completo y desarrollar la agroindustria del noni. “Nuestro país tiene múltiples oportunidades por la gran variedad de microclimas”, sostuvo Eduardo. “Nos gusta la agroindustria porque además, en proyectos como el nuestro, conservamos el medio ambiente”, agregó.

    Su idea se inició a principios de esta década, cuando los precios del café se desplomaron, en el mundo a menos de US$50 el quintal. En esta región de clima tropical húmedo, a 400 metros sobre el nivel del mar, se cosecha un café arábigo, que no se compara con el de zonas altas (gourmet). El grano de la región de Chajbelen, al no cotizarse muy bien, ya no resultaba rentable. En ese momento Eduardo empezó a barajar opciones de cultivos. Recorriendo viveros, encontró una planta de noni, cuyo nombre científico es Morinda citrifolia.

    Se cree que el noni llegó a las islas de Polinesia desde el sureste de Asia (la India) hace unos 2 mil años. Fue traído a América para tratar quemaduras, heridas, tumores e indigestiones, entre otras dolencias. Las plantas fueron trasladadas de isla en isla y se asentaron en todos los lugares en los que hoy crecen: la India, toda Polinesia y Sudamérica.

    Corría 2001 cuando los Polanco compraron el árbol madre, a partir del cual la plantación aumentó a 220 ejemplares. En menos de un año y medio el proyecto fue creciendo. Hoy, aunque la finca, de poco más de 135 hectáreas, sigue cubierta con una gran porción de café y palmito –otra planta que sustituyó al aromático–, el proyecto agroindustrial del jugo de noni es una realidad. La planta madre se multiplicó, y a la fecha hay 12 mil en una extensión de 5.5 hectáreas. Los esposos Polanco instalaron en la misma finca una planta industrial para extraer el jugo de la fruta, que comercializan en  farmacias naturistas y minimercados.

    De las tiendas naturistas a las góndolas de Wal–Mart

    Alcanzar el nivel de agroindustria no fue para los Polanco un camino despejado. Luego de ver florecer la plantación de noni, había que extraer y envasar el jugo. La pareja de odontólogos necesitaba detalles, asesoría y financiamiento, así como una fórmula para mezclar el líquido y evitar su descomposición durante un período prudencial. Debieron preparar un plan de negocios muy completo, para el cual no estaban preparados.

    En 2005, el Programa Nacional de Competitividad (Pronacom), con el apoyo de la Agencia de Estados Unidos para el Desarrollo Internacional (USAID), abrieron el concurso “Idea tu empresa”.

    Los 360 participantes tenían que presentar sus proyectos bien estructurados, y una de las características que se tomaría en cuenta era la innovación.

    Eduardo y Carolina presentaron su propuesta y fueron seleccionados entre los 12 ganadores.

    Además de un aporte de US$12 mil, recibieron asesoramiento técnico para la fórmula del producto, instalación de la planta procesadora y apoyo investigativo para la fórmula. La innovación y su calidad de producto ecológico fueron parte de las bondades que tanto USAID como Pronacom vieron en la idea de los Polanco.

    El noni es un fruto cuyo jugo está  relacionado con propiedades  curativas y que evita el envejecimiento, muy apreciado en selectos mercados naturistas del mundo. Los empresarios guatemaltecos sostienen que con el auge que están teniendo en los mercados globales las bebidas saludables el producto podría comercializarse masivamente con buenos resultados.

    La idea inicial de los odontólogos era mezclar jugo de noni con el jugo de uva, un aditivo utilizado en Estados Unidos como preservante, pero resultaba demasiado costoso traer esa fruta de Chile, Perú o EE.UU., o aun el concentrado, pues no se produce en Guatemala. Ante esa dificultad, y  luego de una serie de experimentos con la USAID, lograron componer una mezcla de preservante a base de cítricos cosechados en el país.

    También fue complicado encontrar personal con vocación para trabajar en una fábrica en el área rural. Fue necesario capacitar a las cinco personas que operan el equipo de la planta.

    El más reciente logro de la pareja ha sido extender la venta del jugo de noni y pasar de los establecimientos naturistas a las tiendas de la cadena Wal–Mart. Luego de participar en un programa que la gigante del retail inició en busca de nuevos proveedores, y de haber pasado por el proceso de selección, los Polanco comenzaron a exponer su producto –llamado Guanoni– en las góndolas de la cadena de supermercados. 

    Estrategia & Negocios

    21 enero 2008

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