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    Guatemala, lunes 16 de junio de 2008

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    INVERSIÓN

    Una historia de botas para el trabajo rudo

    Grupo Cobán desafía a la gigantesca industria de calzado de China con sus productos. Ahora va por mercados de Suramérica.

    Tropas de Nicaragua, policías de México, ejércitos de países europeos y míticos presidentes de corte militar de Guatemala figuran en el portafolio de clientes del Grupo Cobán, una industria de calzado que ha sabido competir con China.

    La compañía elabora calzado para deportes como equitación, motociclismo, alpinismo y cacería, además de abastecer a la industria de la construcción y cementeras. Hay botas de ejércitos con con herrajes que pueden aguantar hasta 15 días en el agua sin deteriorarse.

    Para el mercado nacional y centroamericano, Cobán ofrece 120 diseños que van desde zapatos para niños, hasta su reconocida marca de botas de trabajo Rhino y de hule Colibrí.

    PASO A PASO

    Esta casi centenaria compañía nació a principios del siglo XX, pero evoluciona con el paso de los años. Una sencilla tenería abierta por el alemán Alfonso Harrings en San Cristóbal, Alta Verapaz, y que se limitaba a hacer cinchos, valijas y otros artículos de cuero, dio paso a la modernidad y se actualizó ante las exigencias del mercado.

    El negocio empezó a tomar forma entre 1917 y 1918 –durante la Primera Guerra Mundial– debido al aumento en la demanda de hule silvestre y de chico zapote de Alta Verapaz y de Petén. Las empresas que se dedicaban a la explotación del chico zapote requerían de equipos especiales para escalar los árboles. La tenería empezó a fabricar un zapato llamado mocasín chiclero y polaina de cuero, que se amarraba al muslo de los chicleros para sujetar el espolón de metal.

    Así fue moviéndose al ritmo de las necesidades hasta convertirse en una fábrica especializada en calzado para trabajadores de sectores productivos que, por su misma naturaleza, requieren de seguridad y durabilidad. Cobán exporta a Centroamérica, México, EE.UU., Canadá, el Caribe y Europa.

    EL GRAN SALTO

    En la década de 1930, la tenería fue comprada por Miguel Torrebiarte (padre) y la fábrica empezó a producir su marca Cobán, en honor a esa ciudad. Sin embargo, su despegue fue más acelerado a partir de la década de 1940, relató el gerente, Ernesto Franco.

    Se inició la fabricación de zapatos para damas, caballeros y niños. “No había muchos diseños”, narró Franco.

    Hasta ese momento, la fábrica tenía limitaciones pero mantenía su ritmo de crecimiento. No es sino hasta 1960 cuando se empezó a hablar de líneas de producción, momento en que las exportaciones también crecían. Los primeros embarques fueron a Centroamérica y Estados Unidos.

    La vena exportadora de Cobán empezó con la búsqueda de personas o empresas interesadas en distribuir el producto, aunque en algún momento la compañía tuvo su propia distribuidora en EE.UU. La empresa también empezó a confeccionar calzado para marcas privadas e introdujo la marca Rhino, sumándola a Cobán, su caballito de batalla.

    Estrategia & Negocios

    15 junio 2008

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