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    Guatemala, domingo 09 de mayo de 2010

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    PORTADA

    “Semillas milagrosas: te adelgazan (y te matan) con solo un pedacito al día”

    Las personas se las tragan esperando bajar de peso, convencidas de que, por ser naturales, no le provocarán daño. Pero son sus efectos tóxicos y laxantes los que dan una falsa sensación de haber adelgazado. La almendra quema grasa y la nuez de la india son los nombres más comunes de estos baratos venenos.

    Hay una semillita que se vende en el mercado informal con el nombre de “almendra quema grasa” y tiene fama de ser la panacea para bajar de peso.


    En Guatemala no se había hablado de ella hasta el mes pasado, cuando saltó una alerta en Jalapa. Tres trabajadoras del Ministerio de Salud la consumieron con la esperanza de adelgazar y casi se mueren en el intento. Aunque se emitieron avisos en la radio y el cable local de que la pepita es altamente tóxica e incluso mortal, las mujeres se las ingeniaron para seguirla consiguiendo y consumiendo. También se vende en la capital.


    Se trata de una pepita tan tóxica que en países como Sri Lanka la gente la utiliza para suicidarse. En México, donde está prohibida su venta, ya le ha atribuido más de una docena de casos de intoxicación, y al menos cuatro personas que la consumieron para combatir los parásitos o para perder peso murieron. 


    La planta que la produce se llama thevetia peruviana o laurel amarillo y se caracteriza por sus hermosas flores amarillas. El arbusto es originario del centro y Sur de América y es primo hermano del árbol de narciso, igual de decorativo y tóxico. En Flores, Petén, se le encuentra en los arriates y el parque, explica Elfriede Pöll, directora del Herbario de la Universidad del Valle.


    Existe una creencia generalizada en algunos países de Latinoamérica, incluyendo Guatemala, de que la semilla de la thevetia peruviana tiene propiedades adelgazantes. En numerosos foros de internet se encuentran testimonios de personas, mujeres todas, que aseguran haber bajado 10, 20 y hasta 30 libras en pocas semanas gracias a la pepa, también llamada “hueso, codo o gorro de fraile”.


    Junto a estos comentarios también se hallan cientos de relatos de mujeres que cuentan que padecieron de vómitos, diarrea, dolores musculares y mareos después de ingerirla. Algunas aseveran que desarrollaron cáncer y otras dicen que les dejó daños irreversibles a su corazón y sistema digestivo.


    En México, la Comisión Federal para la Protección Contra Riesgos Sanitarios (Cofepris) tuvo que hacer operativos para retirar los productos, supuestamente para adelgazar, que contenían la semilla. La Procuraduría Federal del Consumidor emitió en 2006 una alerta de que la almendra, lejos de reducir el peso, era tóxica. Y en 2008, 2 senadores del Partido de la Revolución Democrática solicitaron a las autoridades sanitarias que procedieran penalmente contra los que comercializaban productos adelgazantes que usaban la planta como ingrediente.


    Ninguna de estas advertencias había llegado a oídos de Marlene en marzo pasado, cuando decidió probar suerte con la semillita. Marlene es una guatemalteca de 32 años que trabaja como citóloga en el laboratorio del Área de Salud de Jalapa.


    Como siempre está tratando de bajar de peso, cuenta, decidió experimentar con la receta que le dio una enfermera en el supermercado: una almendra milagrosa que vendían en un salón de belleza de Jalapa y en casas particulares, a Q50 la pepita. No había riesgos, le explicó, porque era algo natural.


    Marlene y dos amigas del trabajo comenzaron a tomar la semilla el mismo día. La vendedora les explicó que debían pellizcarle un pedacito todos los días, equivalente a un grano de arroz, y tomárselo con agua. La almendra les alcanzaría para un mes y el tratamiento debía seguirse durante tres meses.


    Las tres mujeres consumieron la semilla durante una semana, hasta que no soportaron más las molestias. Marlene sentía dolor en los músculos “como si me hubieran pegado con un palo”, explica a través de una conversación telefónica. Tenía taquicardia y diarrea y notó que le habían aparecido bultos en los pechos. Su amiga se quejó de jaqueca y opresión en el pecho y la otra escupía flemas con hilos de sangre.


    Fue cuando a Marlene y a sus amigas se les ocurrió buscar información en internet sobre la pepita que casi se van de espaldas. El codo de fraile contiene cianuro, entre otros componentes, y puede provocar infarto.


    La División de Saneamiento Ambiental de Jalapa intentó decomisar la semilla en los centros de venta, pero las supuestas expendedoras dijeron que ellas solo la consumían, no la vendían, cuenta Douglas Guerra, supervisor de servicios del área de Salud. El caso se quedó a nivel local, no se remitió informe a la capital. Los síntomas de Marlene y sus amigas desaparecieron una semana después de haber suspendido la ingesta de la semilla.

    altamente tóxica

    La revista de toxicología en línea, Retel, publicó en 2003 un capítulo dedicado a la thevetia peruviana o adelfa amarilla. Se indicaba que posee entre sus principios activos glucósidos cardíacos. Estos han sido utilizados ampliamente por la medicina moderna para tratar la insuficiencia cardiaca.


    Los glucósidos cardíacos incrementan la fuerza y la velocidad de las contracciones del corazón, pero con dosis tóxicas se nota una reducción de la frecuencia cardiaca. Algunos signos de toxicidad pueden ser las náuseas y los vómitos, el dolor abdominal y la diarrea. A su uso crónico, también se le ha asociado la aparición de ginecomastia (el agrandamiento de una o ambas glándulas mamarias en el hombre).


    La thevetia peruviana, citaba la publicación, también contiene ácido cianhídrico (cianuro de hidrógeno diluido en agua) en pequeñas porciones. Las semillas de frutos como el aguacate o los duraznos, también contienen pequeñas cantidades de cianuro, una sustancia que en dosis altas es altamente tóxica y potencialmente letal.


    Estas semillas son utilizadas por algunos bailarines, que las atan a sus tobillos como cascabeles. También se usan como amuletos para la buena suerte. Pero no tienen ninguna indicación terapéutica aceptable para el tratamiento de enfermedades. La planta está incluida en el listado negativo de especies para ser usada en la elaboración de fitoterápicos (tratamiento de enfermedades mediante plantas o sustancias vegetales).


    La parte más tóxica de la planta es la semilla y su riesgo de intoxicación es mayor cuanto menos madura y pulverizada esté. La mayoría de defunciones atribuibles a la planta, citaba la publicación, resultan del consumo del fruto con fines suicidas, particularmente en Sri Lanka (Asia), donde se ha convertido en un método de autointoxicación intencional y es responsable de miles de casos cada año, con una mortalidad cercana al 10 por ciento.


    Sobre las supuestas propiedades adelgazantes de la planta, se explicaba que la reducción de peso se logra como una consecuencia de los efectos secundarios de la ingesta; es decir, los síntomas de la intoxicación. Un porcentaje de los pacientes puede permanecer asintomático.


    Los signos más frecuentes son vómitos, vértigo, mareos y diarrea. Con menos frecuencia puede haber dolor abdominal, palpitaciones, sensación de quemazón en la boca y, en los casos más infrecuentes, convulsión y coma.


    Algunos documentos en internet sostienen que 20 semillas de thevatia peruviana son capaces de matar a un adulto y 10, a un niño. En la revista Retel solo se indica que la muerte puede surgir tras ingerir un número bajo de semillas, pero que también hay pacientes que han evolucionado bien a pesar de consumir 10 pepitas o más. La muerte ocurre habitualmente entre las primeras 24 horas y es casi siempre debida a la fibrilación ventricular o a un choque cardiaco.
    La nuez de la india,

    otra estafa

    Además de la almendra quema grasa, en Guatemala también se vende otra semilla llamada “nuez de la india”. Es una semilla que proviene de la planta asiática aleurites moluccana y se promociona como “un reductor de peso cien por ciento natural” a través de anuncios difundidos en periódicos y correos electrónicos.


    Entre sus bondades se enumera que quita la celulitis, la grasa localizada, las adiposidades, la artritis y las ganas de fumar, además evita la caída del pelo y reduce el colesterol. Las personas que atienden los teléfonos celulares anunciados dicen tener clientes que han bajado hasta 125 libras y que “como es natural, no hace daño”. La semilla cuesta Q160 y cada una debe partirse en cuatro pedazos, cocerse en una taza con agua y tomarse antes de ir a dormir.


    “No debe confundirse con la almendra quema grasa, que es vomitiva y tóxica. Con la salud no se juega”, advierten sus vendedores en las páginas electrónicas sobre la nuez. Justifican que su nuez cuenta con análisis de microbiología hechos por un laboratorio. La semilla se vende a través del teléfono e internet.


    Sin embargo, la única gracia de esta semilla es que es un purgante que puede bajar de peso a costa de diarreas y vómitos, y además provoca la pérdida de potasio y de las funciones musculares y cardiacas, explicó un docente de farmacología de la Facultad de Medicina de la Universidad de Chile al periódico de ese país La Nación. Hay reportes en Chile de personas intoxicadas con “la nuez de la India” que han presentado alteraciones importantes de su frecuencia cardiaca.


    En el sitio www.herbalsafety.utep.edu se explica que la aleurites moluccana es un árbol nativo de Indonesia que ya se cultiva en Sudamérica, especialmente en Brasil, y que aún no se conocen estudios clínicos en seres humanos que puedan validar el valor terapéutico de sus semillas, las cuales tienen una función purgante drástica, incluyendo su uso para bajar de peso. Y que estas deben evitarse, especialmente en pacientes que sufren cualquier trastorno de riñones, hígado o corazón.


    En los foros de internet también se han generado amplias discusiones sobre los efectos adversos de esta nuez. Mientras algunas mujeres aseguran que la semilla les ayudó a moldear la figura, la mayoría asegura haber padecido problemas de salud y no haber bajado de peso.


    En Guatemala, el Centro de Información y Asesoría Toxicológica ha recibido varias consultas telefónicas sobre los efectos de la “almendra quema grasa” y de la “nuez de la india”, cuenta su directora, Carolina Guzmán. Es gente que quiere saber si las semillas provocan efectos adversos. “Se les recomienda que se abstengan de consumir cualquier producto que no tenga registro sanitario. Que algo sea natural, no implica que no sea tóxico”, explica Guzmán. El centro que dirige pertenece a la Facultad de Ciencias Químicas y Farmacia de la Universidad de San Carlos.  


    En el Departamento de Control de Productos Farmacéuticos y afines, del Ministerio de Salud, no figura ninguna autorización para comercializar ni la almendra ni la nuez. Esta unidad es la encargada de otorgar el registro sanitario a los productos naturales con fines fitoterapeúticos, el cual es una garantía de que fueron sometidos a una evaluación de sus riesgos y beneficios. “Sobre estas semillas, no sabemos de dónde provienen ni cuales son sus componentes, pero puedo adelantar que no se les concedería el registro, a juzgar por los efectos que producen. El peso que se pierde es debido a los vómitos, la diarrea y la pérdida de potasio. Nunca autorizaríamos algo así”, expone Elizabeth de Posadas, jefa del departamento.

    Paola Hurtado phurtado@elperiodico.com.gt

    8 mayo 2010

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